Regulación de Metano

Por Robert L. Bradley, Jr.

El mes pasado, el Senado de los Estados Unidos votó en contra de la revocación de un reglamento punitivo, y de última hora, de la era Obama. La denominada Regla de Prevención de Metano y Residuos del Departamento del Interior, mientras se anuncia como prudente desde el punto de vista económico, eliminaría los empleos dirigidos por los consumidores, restringiría la producción de energía, y dañaría la economía del país.

La “regulación de medianoche”, parte del ya desaparecido plan de acción de Clima de Obama, requeriría que las compañías petroleras perforaran en tierras federales para hacer reducciones extremas en las emisiones de metano. Piense en esto como la volea final en la guerra de Obama contra los combustibles fósiles.

El costo de esta regla del metano será empinado – $ 279 millones anualmente, de acuerdo a una estimación.

La mayoría de esto afectará las operaciones de perforación más pequeñas, y a negocios, predominantemente en los estados occidentales de los Estados Unidos. Muchas de estas firmas tendrán que pagar hasta $ 63,000 adicionales por año sólo para cumplir con la regla. Algunos no podrían hacerlo y probablemente se retirarían, privando al gobierno federal de ingresos en el proceso.

Los hogares americanos no estarían inmunes. Gracias a la abundancia de gas natural, los precios de la energía se han desplomado en los últimos años, ahorrando como 800 dólares en cosas como la electricidad y la calefacción.

Los puestos de trabajo de libre mercado están en riesgo con esta regla. Las compañías petroleras y de gas respaldan 9.8 millones de empleos en los Estados Unidos. Pero hasta 800,000 de éstos se perderían para el 2020 si este reglamento, y otros como él, permanecen en los libros.

Es más, la regla de metano de la Oficina de Administración de Tierras es innecesaria. La industria del petróleo y el gas ha hecho grandes progresos en la reducción de las emisiones, sin ninguna interferencia del tío Sam. Las emisiones de metano de los sistemas de petróleo cayeron más del 28 por ciento en los Estados Unidos entre 1990 y 2015, y se esperan más reducciones.

Piénsalo. El metano es un producto de precio. Existen incentivos naturales para evitar fugas y capturar metano para el mercado.

Si bien el impacto de la norma sobre la economía sería considerable, su impacto ambiental será mínimo. La regulación reduciría las emisiones en 4,5 millones de toneladas -el 0,065 por ciento de las emisiones totales del país en 2005. Y debido a que se restringe a las tierras federales, la regla sólo regula el 15 por ciento de la producción nacional de gas.

El calentamiento global es, aparentemente, la razón para mantener el metano en el suelo, no en tuberías o quemado. Pero las emisiones de metano representan el 10 por ciento del total de las emisiones de gases de efecto invernadero, comparado con el dióxido de carbono (82 por ciento) y otros (8 por ciento).

Pero a diferencia del CO2, que tiene una vida atmosférica de hasta 200 años, el metano (CH4) se disipa en aproximadamente 12 años. Esto significa que a medida que los Estados Unidos emiten menos metano, la cantidad activa en la atmósfera disminuye.

Y a lo sumo, las regulaciones del metano no harán mucho para reducir emisiones totales. Eso es porque no afectan a una fuente primaria de metano: la agricultura. El ganado, los suelos agrícolas, la producción de arroz y otras actividades agrícolas representan el 35 por ciento de las emisiones de metano, convirtiéndolo en el emisor número uno.

La guerra contra los combustibles fósiles es realmente un ataque emocional a la economía natural. En este caso, la energía menos contaminante a base de carbono, el gas natural, está en la mira.

Es lamentable que cuando llegó el momento de derogar el oneroso reglamento la administración de tierras, el Congreso se resistió. Pero hay algunas buenas noticias: el Departamento del Interior ya está considerando rescindir o reescribir la regla. La agencia debería hacerlo, y el Congreso debería tomar otra oportunidad de revocación formal. Tales movimientos avanzarán una primera era de la energía de los Estados Unidos, primera para los consumidores y para los contribuyentes.