¿Por qué los murciélagos son más amigos que enemigos? Menos murciélagos significan más insectos

Por: Deborah Locke, DNR

El síndrome de la nariz blanca (WNS) ya ha matado a miles de murciélagos en Minnesota, un hecho desconocido por la mayoría de las personas. ¿Por qué debería importarle? Después de todo, el folklore y la cultura popular sugieren que los murciélagos son peligrosos.

Investigadores, científicos, naturalistas y administradores de parques del Minnesota DNR (Department of Natural Resources) tienen una opinión diferente sobre las pequeñas criaturas. Algunos miembros del personal verdaderamente aprecian a los murciélagos y educan sobre ellos; otros están haciendo todo lo posible para protegerlos de la enfermedad.

Los parques estatales de MN albergan a dos grandes colonias de murciélagos que hibernan durante los meses de invierno en Mystery Cave en Forestville, Mystery Cave State Park, y en la mina en Lake Vermilion-Sudan Underground State Parks. El 90 por ciento de la población de murciélagos en la mina de Sudan ha muerto, y al igual que el 70 por ciento de la población de murciélagos en Mystery Cave, dijo Gerda Nordquist, especialista en DNR cuyo equipo monitorea a la población de murciélagos del estado. En general, entre cinco y seis millones de murciélagos murieron a causa de WNS, dijo.

Desde el 2009, el DNR ha trabajado con científicos de la Universidad de Minnesota, otras agencias estatales, federales y tribales y un grupo local para combatir la enfermedad que ahora se reporta en 10 condados de Minnesota. Hay ocho especies de murciélagos en Minnesota, y cuatro de esas especies son vulnerables a WNS.

La caída de la población afecta a los humanos, ya que menos murciélagos significa más insectos voladores. Los murciélagos se alimentan de insectos voladores como los mosquitos, polillas y moscas que pican. Una murciélago embarazada comerá suficientes insectos como para igualar su peso, dijo Nordquist. El aumento de insectos picadores crea problemas para los seres humanos, así como para los cultivos agrícolas que se vuelven susceptibles a las infestaciones de insectos a falta de murciélagos que controlen la población de insectos.

Bob Storlie, gerente de Mystery Cave, ha notado la gran disminución en la población de murciélagos durante el invierno. “Nuestros murciélagos no tienen resistencia, ya que, con un hongo, no pueden desarrollar inmunidad, solo resistencia”, dijo. El hongo, que se originó en Europa, se desarrolla en ambientes fríos. El hongo se adhiere al murciélago el cual despierta de la hibernación y se activa. Esa actividad hace que el murciélago queme demasiada grasa y se muera de hambre. WNS también compromete el sistema inmunológico del murciélago.

Mientras tanto, a medida que WNS continúa su ataque a los murciélagos, también lo hace la cultura popular y el mito. “El folklore enseña a los murciélagos chupando sangre”, dijo Storlie. Los murciélagos no chupan sangre, ni vuelan hacia el cabello de los humanos. Tampoco son ciegos. De hecho, los murciélagos tienen mucho a su favor.

“Qué interesante es que se cuelguen al revés, son el único mamífero que vuela, y utilizan la ecolocación para encontrar comida y volar sin chocar con obstáculos”, dijo James Pointer, supervisor interpretativo en la mina subterránea de Sudan. Enseña los programas de “Batty About Bats” (Loco por los murciélagos) diseñados para educar al público sobre la importancia de los murciélagos y lo inofensivos que son. Hay películas e historias que representan a los murciélagos como amenazantes. Además, son activos por la noche, por lo cual nunca se ven muy bien.

“Cuando la gente aprende más sobre los murciélagos y ven el gran impacto que tienen en nuestro ambiente y bienestar, se alivian esos temores”, dijo. Durante su presentación a los visitantes de la mina, Pointer explica que los murciélagos tienen dietas especializadas según su especie. Los murciélagos pequeños comen una variedad de insectos, y los mosquitos representan solo el 20 por ciento de su dieta, y los murciélagos grandes se enfocan en escarabajos. Añadió que la mayoría de los juguetes de murciélago o decoraciones a la venta, generalmente son negros. Sin embargo, la mayoría de los murciélagos son de color marrón. Cuando los hijos de Pointer eran pequeños, les leyó “Stellaluna”, una historia sobre pájaros y un murciélago y como estos son similares y diferentes a la vez.

Para garantizar que las generaciones futuras de niños tengan la oportunidad de leer y aprender sobre murciélagos, el DNR continúa supervisando la salud de los murciélagos. El monitoreo de invierno y verano se lleva a cabo, y el DNR continúa ayudando con proyectos de investigación diseñados para rastrear el crecimiento de WNS y también para encontrar una cura. Durante una visita para colección de datos a Mystery Cave, Bob Storlie observó cómo Gerda Nordquist usaba una punta para limpiar un murcielago. Recibió preguntas de los visitantes de la cueva sobre los murciélagos, dijo, algunos curiosos y otros que muestran miedo.

“La educación es lo mejor”, dijo. “Algunos pueden tenerle miedo a los murciélagos, pero una vez que entienden el valor de las criaturas, comienzan a pensar de manera más positiva”.

DNR de Minnesota necesita tu ayuda para observar el comportamiento inusual del murciélago en el invierno. También queremos saber sobre cualquier colonia de murciélagos en el verano. Puede enviar información sobre murciélagos al Informe de observación de murciélagos en línea: www.mndnr.gov/reportbats, o comunicarse con la especialista en murciélagos del Minnesota Biological Survey del MNDNR: Gerda Nordquist al 651-259-5124, gerda.nordquist@state.mn.us