Nivel del suelo: ¿Minnesota está en el camino correcto para obtener agua limpia?

David Engels pasa mucho tiempo pensando en el agua.

Kirsti Marohn · MPR

Vive en el condado de Hubbard en el centro-norte de Minnesota, justo al lado de uno de los lagos, Crow Wing. Se ofrece como voluntario para comprobar qué tan clara es el agua y si el lago tiene alguna especie invasora. Hasta ahora, no es así.

Pero Engels ve que ocurren cambios alrededor del lago: cabañas derribadas y reemplazadas por grandes casas, bosques despejados para dar paso a los campos de patatas.

Sus padres compraron un complejo aquí llamado Pleasant Ridge en 1966. Ese año, les hicieron analizar el agua de sus pozos. No tenía nitratos trazables, un contaminante que a menudo se remonta a los fertilizantes, los desechos animales o las aguas residuales humanas.

El año pasado, Engels hizo su prueba nuevamente. Esta vez, el nivel de nitrato fue de 20 miligramos por litro, el doble del límite de salud estatal. La prueba también detectó nueve pesticidas agrícolas diferentes.

Todo esto le preocupa a Engels.

“Me gustaría levantar banderas de advertencia y gritarles a todos en el estado: ‘¡despierten, despierten!'”, Dijo. “No estoy tratando de ser Chicken Little”.

Engels piensa que el estado no está haciendo lo suficiente para abordar los problemas del agua. Pero hay evidencia que demuestra que muchos residentes de Minnesota piensan que el estado está progresando.

En una encuesta llamada Nivel del Suelo de MPR News, y realizada el otoño pasado, la abrumadora mayoría de los habitantes de Minnesota (85 por ciento) dijeron que piensan que el estado está en el camino correcto cuando se trata de proporcionar agua potable. El número fue casi tan alto, 80 por ciento, cuando se les preguntó a los encuestados sobre la protección de lagos y ríos.

Eso es más alto que cualquier otro tema tipo pista correcta / pista incorrecta de los encuestados por MPR News, que incluían la atención de la salud, la educación, y la economía.

A diferencia de otros temas, el optimismo atraviesa las líneas de los partidos políticos. No hubo diferencias significativas entre republicanos, demócratas, o independientes.

Pero, ¿qué significa exactamente estar en el camino correcto?

“Creo que la gente simplemente piensa que es una de esas cosas bien atendidas”, dijo Steve Morse, director ejecutivo de Minnesota Environmental Partnership. “Tenemos todos estos programas. Tenemos esta enmienda constitucional. Todos dicen que están trabajando en eso. Está funcionando”.

Pero Morse dice que hay un problema con esa actitud.

“Hay una mitología allí que se perpetúa”, dijo. “Sabemos que tenemos problemas serios”.

Desde el paso de la Ley de Agua Limpia de la década de 1970, Minnesota ha logrado un progreso significativo en lo que respecta al agua. Se ha limpiado mucha contaminación de fábricas y antiguas plantas de tratamiento de alcantarillado. Los votantes de Legacy Amendment, aprobado en 2008, han inyectado millones de dólares para registrar la condición de los lagos, ríos y arroyos.

“Creo que esa es una de las razones por las cuales la gente confía en que estamos en el camino correcto porque sabemos lo que sabemos”, dijo John Linc Stine, comisionado de la Agencia de Control de la Contaminación de Minnesota. “Creo que la gente confía en que estamos en el camino correcto porque saben que alguien está prestando atención a lo que está sucediendo en nuestros lagos, ríos y aguas subterráneas”.

Pero los defensores del agua limpia dicen que esos éxitos esconden problemas reales. Alrededor del 40 por ciento de los lagos, ríos, y arroyos en Minnesota no cumplen con los estándares de contaminación.

Y aunque la mayoría del agua potable de los habitantes de Minnesota es relativamente segura porque la obtienen de una fuente pública, como el sistema de agua de una ciudad, es una historia diferente para las personas con pozos privados.

En muchas partes de Minnesota, las aguas subterráneas están amenazadas por la contaminación. Alrededor del 10 por ciento de los pozos evaludados en áreas vulnerables del estado hasta el momento tenían niveles inseguros de nitratos.

Para muchas personas, el agua subterránea está fuera de la vista, fuera de la mente, dijo Trevor Russell, director del programa de agua de Friends of the Mississippi River.

“Existe la presunción de que cuando abres el grifo, el agua que sale será segura para beber”, dijo Russell. “Eso no es cierto para una parte cada vez mayor de los minnesotanos”.

Lo mismo es cierto end lagos y ríos, donde muchos de los cambios ocurren debajo de la superficie, dijo Jeff Forester, director ejecutivo de Minnesota Lakes and Rivers Advocates.

“Cuando miras un lago, no ves lo que está sucediendo debajo de las plantas acuáticas”, dijo Forester. “No se ve el pez. No se ve el cambio. La única forma en que realmente se puede apreciar es si eres pescador y se nota que la pesca es cada vez más difícil”.

Muchas de las 147 personas que respondieron a una consulta sobre las tendencias del agua de Minnesota en Public Insight Network de MPR coincidieron en que el estado está en el camino correcto.

Pero los encuestados también enumeraron muchas amenazas que les preocupan: desde el impacto de la minería en el noreste de Minnesota, hasta la escorrentía agrícola desde los campos agrícolas en el sur de Minnesota, hasta la sal del camino en el metro de los Twin Cities.

Dan Thewis es un maestro de educación especial en Two Harbors que puede ver el Lago Superior desde su casa. Él ve historias sobre Sudáfrica enfrentando una escasez de agua limpia, y se pregunta si lo mismo podría suceder aquí.

“Es difícil para nosotros pensar en ello viviendo justo al lado del Lago Superior”, dijo Thewis. “Pero tenemos que ser conscientes de cómo lo tratamos, para que nunca desaparezca ni se contamine”.

David Engels planea vigilar de cerca la calidad de su lago del condado de Hubbard y el agua potable. Pero dijo que hay una imagen más amplia a la que todos deberían prestarle atención.

“Mi agua va a ser tu agua, y tu agua va a terminar en el Golfo de México”, dijo Engels. “Ya sabemos que existe la zona muerta más grande que hemos visto en el Golfo de México, y es el resultado de todos los que vivimos aquí”.