Los minoristas inmigrantes reabrieron tiendas en los centros comerciales del barrio. Los clientes no han regresado

Por Ibrahim Hirsi-MPR

Malyna Caim estaba a medio camino de un turno de seis horas en su tienda del centro comercial Hmong Village en St. Ni una sola persona había entrado a ver los brillantes trajes y joyas tradicionales que importa de Camboya.

Mirian Aguilar estaba de pie a una docena de millas de distancia, en su tienda del centro comercial Mercado Central de la calle Lake de Minneapolis, cosiendo máscaras faciales. Sabía, sin embargo, que probablemente acabarían en la misma pila de máscaras sin vender que había hecho semanas antes.    

A dos millas al oeste de la calle Lake, Abdikarim Habibi se recostó en la silla de los clientes de su barbería en el centro comercial Karmel. La silla, como de costumbre, estaba vacía. 

Estas tiendas presentan una instantánea de los miles de pequeños negocios propiedad de inmigrantes en todo Minnesota, dijo Jato Chabsi, especialista en desarrollo comunitario de African Economic Development Solutions en St. Sus ingresos comenzaron a caer en picado en marzo, después de que el estado anunciara la orden de permanecer en casa para combatir la propagación del virus. Casi un mes después de que las autoridades flexibilizaran las restricciones a las empresas, siguen en una profunda depresión. 

Sus cuentas también reflejan cepas más amplias de empresas propiedad de minorías étnicas o raciales, según una investigación publicada en mayo por el Banco de la Reserva Federal de Minneapolis. Alrededor del 55 por ciento de los encuestados informaron que sus empresas podrían sobrevivir durante menos de seis meses en el actual clima económico, afectado por la pandemia. Alrededor de un tercio dijo que sus empresas podrían resistir menos de tres meses.

Entre los puntos de venta al por menor propiedad de inmigrantes más afectados se encuentran los escaparates y puestos que llenan centros comerciales como el Hmong Village, el Mercado Central, el Centro Comercial Karmel, el Mercado Village y el Centro Comercial Riverside. Son el corazón de las comunidades Hmong, hispana y de África Oriental, y ofrecen productos y servicios especiales que los clientes no pueden encontrar en ningún otro lugar de Minnesota.   

Para mantenerse a flote, muchos de estos propietarios de negocios dicen que han estado indagando en sus ahorros o pasando sus tarjetas de crédito para pagar por productos básicos como comida, alquiler, pagos de la hipoteca y seguros de coche.  

“Nadie va a venir

Ese jueves por la tarde, Caim miró fijamente su smartphone detrás de los puestos de exhibición con collares, pulseras y pendientes de oro. No había habido mucho más que hacer después de que ella abrió la tienda, el puesto número 80, a las 11 a.m. 

Desde que reabrió su tienda en junio, cuando las autoridades estatales suavizaron las restricciones a los negocios, esta somnolienta rutina se ha convertido en la norma. Caim dijo que la sombría realidad económica que está presenciando ahora se ve diferente de cualquiera de los otros desafíos que ha aprendido a navegar durante los 10 años que ha sido propietaria de la tienda. 

“Nadie va a venir”, dijo. “Nadie está comprando”.

Antes de COVID-19, añadió, el negocio iba bien. “La gente iba a las fiestas. Venían aquí para hacer compras. Mis joyas y mi ropa son en su mayoría para las fiestas. Fiestas de cumpleaños, fiestas de Año Nuevo, fiestas de graduación”.

Antes del brote, Caim informaba de que trabajaba casi todos los días. Ahora, no viene los lunes. O los martes. O, a veces, incluso los miércoles. Esos días, se encuentra, sólo que no traen tráfico peatonal a su tienda. 

Esa misma dinámica se puede observar en todo el centro comercial de Hmong Village, que alberga a más de 250 vendedores. Dos de las tiendas frente a Caim’s, por ejemplo, estaban cerradas. Las tiendas de ropa al otro lado del patio de comidas revelaban una sola persona dentro: el tendero. También la zapatería, la farmacia, la oficina de impuestos y la tienda de cosméticos.

Na Yang vende trajes de hombre y vestidos de mujer en el centro comercial. Como Caim, no ha visto a mucha gente entrar en su tienda. “La gente viene, pero no compra nada”, dijo. “Sólo caminan por ahí”.    

Tong Yang estaba arreglando una pequeña caja en su tienda, No. 249, donde ha estado vendiendo utensilios de cocina durante los últimos seis años. En los primeros años de su negocio, dijo, las cosas estaban “funcionando bastante bien”. Cada semana, los clientes venían, comprando un montón de cosas de cocina – tazones, cucharas, tenedores y artículos tradicionales Hmong.”   

Hace unos años, el negocio comenzó a disminuir un poco. Entonces, la llegada de la pandemia COVID-19 hizo que negocios no esenciales como el suyo entraran en hibernación. 

Tong Yang no está contento con la decisión original del Gobernador Tim Walz de cerrar las operaciones comerciales. “En esas semanas, todavía teníamos que pagar el alquiler”, dijo. “Se habían excedido con eso. Algunas personas están frustradas”. 

Las cosas han sido más o menos las mismas en el Mercado Central. Aguilar, una inmigrante de El Salvador, abrió su tienda en enero. Vende camisetas, gorras, pantalones cortos, bufandas y banderas. Recientemente, comenzó a hacer y vender máscaras faciales.

La tienda sólo llevaba abierta dos meses completos cuando entró en vigor la orden de quedarse en casa en marzo. Aguilar reabrió la tienda a mediados de junio. Pero ella ha estado pagando la renta mensual de $1,100 desde enero. 

Durante las dos semanas que la tienda ha estado accesible de nuevo, dijo, sólo un puñado de clientes han venido a comprar artículos. “No hay dinero”, dijo. “Nada. Es terrible.”

Habibi, el barbero del centro comercial Karmel, dijo que ya no parece que su negocio esté ubicado en el mayor centro comercial somalí de los Estados Unidos. “La gente todavía tiene miedo”.

“Estoy usando mucho las tarjetas de crédito

Para Caim, una inmigrante camboyana que ha vivido en los Estados Unidos durante 11 años, la tienda es su única fuente de ingresos para pagar sus facturas y mantener a sus tres hijos pequeños. 

“Estoy usando tarjetas de crédito para comprar comida”, dijo. “Estoy usando tarjetas de crédito para pagar el alquiler. Debo mucho dinero ahora mismo. Todo es con tarjetas de crédito”. 

Chabsi, el especialista de African Economic Development Solutions, dijo que los propietarios de negocios de inmigrantes han cerrado o están a punto de hacerlo porque no están ganando suficiente dinero. “Recibimos llamadas todos los días”, dijo. 

Chabsi añadió que su organización está trabajando para conectar a empresarios como Caim, Aguilar y Habibi con los fondos de ayuda del gobierno que les ayudarían a superar estos tiempos difíciles. 

Pero hasta entonces, los dueños de las tiendas están abandonados a su suerte. “El dinero no entra”, dijo Caim. “Sólo sale. Pagamos el alquiler; pagamos el auto; pagamos la comida. Es muy difícil. Es un gran problema”.

Caim entonces desenmascaró lentamente su cara, y volvió a estudiar su móvil, pasando la pantalla de arriba a abajo. Aun así, no había ningún cliente a la vista. Aun así, la caja registradora estaba vacía. Tal vez su suerte cambiaría mañana.