La legislatura comienza la nueva sesión enfrentando la pandemia, el déficit presupuestario

Tim Pugmire-MPR

 

Después de reunirse mensualmente en sesiones especiales desde la primavera pasada para tratar los retos de COVID-19, los legisladores de Minnesota comenzaron su sesión regular el martes en medio de las constantes preocupaciones sobre la pandemia y la necesidad de establecer un nuevo presupuesto estatal de dos años.

 

El día de apertura fue en gran parte ceremonial, juramentando a legisladores antiguos y nuevos, seguido por la elección de los funcionarios de la Cámara de Representantes y el Senado. Algunos prestaron juramento en persona. Otros participaron a distancia debido a las precauciones de COVID-19.

 

El plan del líder de la mayoría republicana del Senado, Paul Gazelka, es operar bajo una combinación de reuniones a distancia y en persona. Pero quiere volver a una operación completamente en persona más tarde durante la sesión.

 

“Es difícil porque estamos tratando de navegar durante de COVID”, dijo Gazelka, Republicano de East Gull Lake. “Ese es uno de los ejemplos de por qué necesitamos sacar las vacunas y hacer que todos vuelvan a trabajar juntos en persona”.

 

Los legisladores tienen mucho trabajo por delante. Necesitan abordar un déficit de ingresos proyectado de 1.300 millones de dólares en el próximo ciclo presupuestario de dos años. Gazelka y otros republicanos insisten en que el déficit puede ser abordado mediante recortes de gastos y sin aumentos de impuestos.

 

El Gobernador del DFL, Tim Walz, que presentará un proyecto de presupuesto a finales de este mes, quiere todas las opciones sobre la mesa.

 

Varios legisladores republicanos se negaron a llevar máscaras el día de la inauguración, incluso cuando rindieron homenaje a un colega que murió por complicaciones de COVID-19.

 

Al menos ocho senadores se acercaron al piso sin cubrirse la cara, a pesar de las garantías de los líderes del Capitolio de que están tomando precauciones de seguridad contra el coronavirus.

 

El senador Matt Klein, DFL-Mendota Heights, médico que ha tratado a pacientes con coronavirus, calificó la exhibición sin máscara de irrespetuosa con sus colegas y con los que han muerto e instó a sus colegas a dejar de ignorar las medidas de seguridad.

 

“Aunque no sea por otra razón más que para honrar su memoria y tratar de prevenir mayores pérdidas”, dijo Klein. “Será tomado como una señal de falta de respeto si continúa”.

 

Anteriormente, el Senado se levantó para guardar un momento de silencio en honor al senador republicano Jerry Relph, que murió de COVID-19 en diciembre, poco antes de que su mandato terminara.

 

A pesar de los desafíos que se avecinan, la presidenta de la Cámara de Representantes, Melissa Hortman, del DFL-Brooklyn Park, se mostró optimista sobre la sesión. Hortman dijo que cree que los demócratas de la Cámara y Walz pueden llegar a un acuerdo presupuestario en la primavera con los republicanos del Senado, tal como lo hicieron en 2019.

 

“Lucharemos como el demonio por los principios que defendemos, y sin duda los senadores republicanos harán lo mismo”, dijo Hortman. “Pero al final, creo que nos comprometeremos, y promulgaremos un presupuesto que beneficie a los minesotanos.”

 

Hortman también dijo que cree que las actuales preocupaciones republicanas sobre los poderes de emergencia del gobernador disminuirán un poco, ahora que la Legislatura volverá a estar involucrada en las decisiones sobre los gastos estatales del dinero federal de COVID-19.

 

Pero el líder de la minoría republicana de la Cámara de Representantes, Kurt Daudt, de Crown, Minnesota, criticó a los demócratas por considerar un cambio en las reglas para hacer más difícil la presentación de objeciones a los poderes de emergencia. Daudt dijo que quiere a la Legislatura y al gobernador en igualdad de condiciones.

 

“Queremos trabajar con el gobernador en la respuesta a COVID y asegurarnos de que se de a escuchar la voz de nuestros electores.”

 

La nueva sesión trae una gran cantidad de legisladores nuevos. Hay 23 miembros nuevos en la Cámara y 10 miembros nuevos en el Senado.

 

El representante Brian Pfarr, republicano de Le Sueur, ganó el escaño que antes ocupaba el republicano Bob Vogel. Pfarr, presidente de un banco y oficial de la Guardia Nacional durante mucho tiempo, dijo que sus prioridades incluyen la reapertura de la economía y el equilibrio del presupuesto estatal.

 

“Para asegurarnos de que el gobierno vive dentro de sus límites, que encontramos maneras de apretar el cinturón donde necesitamos y no cargar más al contribuyente con impuestos adicionales”.

 

En el Senado, Aric Putnam, DFL-St. Cloud, está entre los miembros recién juramentados. Putnam, un profesor universitario que derrotó al republicano Relph en las elecciones de noviembre, dijo que cree que COVID-19 se impondrá durante la sesión.

 

“Hay una gran oportunidad, creo, de hacer mucho bien”, dijo. “Esa es una de las cosas extrañas de COVID y el contexto que creó es que nos da una pausa y nos ayuda a darnos cuenta de lo que hay que cambiar, y con suerte también nos dará la motivación para hacer esos cambios”.