En esta temporada de fiestas, los estudiantes de la NDSU están hackeando juguetes para que los niños puedan jugar

Un grupo de jóvenes ingenieros está pasando las tardes adaptando juguetes populares para que los niños con discapacidades puedan disfrutar con sus propios juguetes.

 

Por: Dan Gunderson-MPR

 

Henry Wolf se sentó encorvado sobre una mesa la semana pasada, tratando meticulosamente de diseccionar un cerdo de peluche.

 

“Llevo jugando con esto unos 20 minutos y lo más que he logrado es a sacar los tornillos”, dijo.

 

Su espacio de trabajo en la Universidad Estatal de Dakota del Norte (NDSU) estaba lleno de herramientas, mucho más tarde de la hora que terminaron las clases.

 

Wolf es un estudiante de posgrado en ingeniería eléctrica en la NDSU. Estaba tratando de descubrir el pequeño tablero de circuitos del cerdito rosado, escondido dentro de una caja de plástico pegada, cosida y atada con cremallera en sus entrañas peludas. Necesitaba piratear el circuito que hace que la cola del cerdo se mueva cuando se presiona un pequeño interruptor en su pie.

 

“Básicamente estamos evitando ese interruptor de encendido y apagado”, dijo. “El truco es deshacer lo que hicieron en la fábrica.”

 

El simple trabajo con los circuitos, una vez que finalmente los haya alcanzado, no sería un gran desafío.

 

Con suerte y un poco de habilidad en la costura, el cerdo se verá como nuevo – y estará listo para su destino final en la casa de un niño con necesidades especiales, con un gran botón externo que un niño puede apretar con el codo, la rodilla o la cabeza.

 

Las compras de Navidad pueden ser frustrantes para los padres de niños pequeños con necesidades especiales.

 

Muchos juguetes populares para niños hablan, cantan o se mueven al pulsar un botón, pero los niños que no pueden pulsar físicamente esos botones a menudo se quedan mirando mientras otros niños juegan.

 

“No puedes ir a Walmart, no puedes ir a Target y comprar algo de la estantería”, dijo Mark Coppin, director de servicios de discapacidad de la Universidad Estatal de Dakota del Norte. “Y estos son los juguetes populares con los que todos los niños están jugando”.

 

Así que el año pasado, Coppin propuso una colaboración con Eta Kappa Nu, la sociedad de honor de ingeniería eléctrica de la NDSU, cuyos miembros – Wolf entre ellos – ahora pasan sus tardes hackeando los juguetes de la estantería, para que los niños con discapacidades puedan disfrutarlos.

 

“Queríamos poder hacerlo asequible”, dijo Coppin. “Y también queremos hacerlo accesible”.

 

Esos interruptores, por ejemplo, son caros, así que los estudiantes instalan enchufes simples – como los que se conectan a los auriculares. De esta manera, un interruptor externo puede ser usado en varios juguetes adaptados.

 

Este año, el equipo experimentó con la impresión de los interruptores en 3D en el campus, reduciendo el costo de un interruptor de 60 dólares a unos 2 dólares.

 

Wolf ayudó con la primera clínica de juguetes adaptados el año pasado en la NDSU. Ha vuelto este año, dijo, porque es una oportunidad de usar sus habilidades para una buena causa.

 

“Creo que es algo que no se tiene en cuenta”, dijo. “No había oído hablar de ello hasta el año pasado, parece que hay muchas menos opciones de juguetes para niños con discapacidades graves”.

 

Los estudiantes modificaron cerca de 50 juguetes el año pasado en un solo evento. Este año, debido a las restricciones de la pandemia, tienen que trabajar en pequeños grupos de dos o tres – así que esperan terminar unos 30 juguetes antes de Navidad.

 

Jerika Cleveland, la presidenta de Eta Kappa Nu y estudiante de doctorado, organiza el trabajo para los estudiantes voluntarios.

 

“No dejé pasar la oportunidad”, dijo. “Creo que esto es increíble”.

 

Cleveland dijo que creció con un primo que necesitaba fisioterapia. “Y tenía amigos que estaban en silla de ruedas”, dijo. “Y eso me inspiró para convertirme en ingeniero y ayudar a la gente”.

 

Mientras Cleveland coordina a los estudiantes, Coppin se conecta con las familias a través de las escuelas o los terapeutas y hace trabajo de investigación en los pasillos de juguetes de Walmart y Target.

 

“Le doy a los interruptores y veo qué pasa y cómo se activa. Y digo, ‘Oh sí, este sería realmente un buen juguete con interruptor'”, dijo con una risa. “Así que cuando los padres digan, ‘¿Qué juguetes debería recibir de mi hijo?’ voy a decir, ‘Oye, sabes qué, tienen este juguete que hace esto.'”

 

Coppin dijo que ha sido divertido elegir los juguetes – y ver a los niños jugar, una vez que han sido adaptados para ellos es una emoción. Pero también dijo que esos juguetes tienen beneficios más allá del juego, a medida que los niños crecen.

 

“Usar esos interruptores para activar los juguetes es un paso hacia habilidades mucho más avanzadas más adelante”, dijo. “Puede que hoy en día sea un juguete en el que estén trabajando. Mañana, puede ser que usen ese interruptor para acceder a un dispositivo de comunicación o a una computadora”.

 

Los estudiantes de ingeniería de Eta Kappa Nu tal vez nunca conozcan a los niños que jugarán con los juguetes que están adaptando, pero están sintiendo el placer de dar.

 

“Saber que un niño que tal vez no pueda interactuar con este juguete normalmente es ahora capaz de jugar con él, eso me hace sentir muy bien”, dijo Cleveland.

 

“Es gratificante y puedo ayudar a hacer una Navidad un poco más feliz para otro niño”.